Nhớ về Homer Neal, một người khổng lồ hiền lành người Viking trong khoa học và giáo dục

Homer A. Neal, một nhà lãnh đạo trọn đời trong ngành vật lý năng lượng cao và giáo dục đại học, đã qua đời tại Ann Arbor, Michigan, vào ngày 23 tháng 5 ở tuổi 75. Ông là Giáo sư Vật lý của Đại học Samuel A. Goudsmit tại Đại học Michigan, một nhiếp chính của Viện Smithsonian, thành viên hội đồng của Bảo tàng Lịch sử và Văn hóa Quốc gia Mỹ gốc Phi, và là giám đốc của Tổ chức Lounsbery. Neal đã đóng góp vào một số thành tựu khoa học quan trọng - bao gồm cả việc phát hiện ra boson Higgs vào năm 2012 - và là một nhân vật nổi bật trong cộng đồng chính sách khoa học, giúp hình thành giáo dục khoa học, công nghệ, kỹ thuật và toán học (STEM) từ những năm 1980.

Sinh ra ở Franklin, Kentucky, Neal quan tâm đến khoa học từ khi còn trẻ, bắt đầu học đại học tại Đại học Indiana ở tuổi 15. Ông lấy bằng cử nhân vật lý, với bằng danh dự, vào năm 1961 và tiếp tục hoàn thành bằng Ph. D tại Đại học Michigan vào năm 1966. Neal, ngoài năng khiếu khoa học, có một tài năng về quản trị - một đồng nghiệp mô tả ông là một chính trị gia khéo léo đáng chú ý - và ông nhanh chóng vươn lên hàng ngũ trong học viện, đảm nhiệm vị trí Trưởng khoa Nghiên cứu và phát triển sau đại học tại Đại học Indiana năm 1976. Năm 1981, ông rời Indiana để trở thành Phó chủ tịch phụ trách các vấn đề học thuật và hiệu trưởng tại Đại học Stony Brook. Ông trở lại Đại học Michigan vào năm 1987 để làm chủ tịch bộ phận vật lý của họ, một bài đăng mà ông giữ cho đến năm 1993, và ở lại Michigan trong phần còn lại của sự nghiệp. Ông từng là chủ tịch lâm thời của trường đại học vào năm 1996. Trong suốt thời gian này, Neal đã tư vấn cho nhiều sinh viên và giảng viên, bao gồm giám sát luận án của Marjorie Corcocan - một nhà vật lý hạt lâu năm tại Đại học Rice - vào năm 1977 tại Indiana.

Neal đóng vai trò hàng đầu trong thí nghiệm D0, một sự hợp tác quốc tế bao gồm hơn một nghìn nhà khoa học từ gần 100 trường đại học, chạy ra khỏi Fermilab của Bộ Năng lượng, một máy gia tốc hạt lớn bên ngoài Chicago. Nhóm nghiên cứu của ông đã giúp thiết kế máy dò cho thí nghiệm, cũng như quản lý và phân tích dữ liệu va chạm, dẫn đến việc phát hiện ra hạt quark hàng đầu - một hạt tiểu học Nghịch lý phục vụ như một khối xây dựng cho các vấn đề khác - vào năm 1995. Ông đã đồng thời là người đứng đầu nhóm ATLAS của Đại học Michigan từ năm 2000 2015. Nhóm đã tham gia vào thí nghiệm ATLAS tại Tổ chức nghiên cứu hạt nhân châu Âu (CERN), nơi đặt máy gia tốc hạt lớn nhất thế giới, Máy va chạm Hadron lớn (LHC) ở Geneva, Thụy Sĩ. Thí nghiệm ATLAS chịu trách nhiệm phát hiện ra hạt Higgs vào năm 2012, một kỳ tích giành được giải thưởng Nobel chỉ một năm sau đó vào năm 2013, được trao cho hai nhà khoa học dự đoán sự tồn tại của hạt.

Sự lãnh đạo của Neal mở rộng vượt xa vật lý năng lượng cao. Năm 1980, ông được bổ nhiệm vào Ủy ban Khoa học Quốc gia (NSB) - một cơ quan tư vấn độc lập cho Quỹ Khoa học Quốc gia (NSF) - nơi ông phục vụ cho đến năm 1986. Neal chủ trì lực lượng đặc nhiệm đầu tiên của NSB về giáo dục STEM, một phần để đáp lại cho những nỗ lực của chính quyền Reagan để loại bỏ các chương trình giáo dục khỏi NSF. Nghiên cứu đã dẫn đến một báo cáo được lưu hành rộng rãi, được biết đến với tên là Báo cáo của Neal nó đã đưa ra các khuyến nghị chính sách cho NSF trước những lo ngại ngày càng tăng về sức khỏe của giáo dục STEM thứ cấp ở Mỹ Báo cáo đã thúc đẩy việc tạo ra Chương trình nghiên cứu kinh nghiệm cho sinh viên đại học (REU) và Chương trình nghiên cứu cho giáo viên (RET), cung cấp kinh nghiệm nghiên cứu thực tế trong mùa hè. Cả hai chương trình vẫn hoạt động mạnh mẽ cho đến ngày nay tại các trường đại học và phòng thí nghiệm trên cả nước, bao gồm chương trình REU tại CERN, được thí điểm bởi Neal, là kênh chính thức duy nhất cho sinh viên đại học thực hiện nghiên cứu tại LHC.

Sau nhiệm kỳ của mình tại NSB, Neal tiếp tục phục vụ công chúng, trở thành một nhà khoa học công dân nổi tiếng, và là một nhân vật có ảnh hưởng, có thể nhìn thấy trong cộng đồng chính sách khoa học rộng lớn hơn. Ông từng là thành viên của Hội đồng nghiên cứu quốc gia về Vật lý và Thiên văn học, là thành viên hội đồng quản trị lâu năm của Công ty Ford Motor, và phục vụ trong Hội đồng các vấn đề của Hiệp hội Vật lý Hoa Kỳ (APS), trở thành chủ tịch vào năm 2016. Ông là đồng tác giả của Beyond Beyond Sputnik: Chính sách khoa học của Hoa Kỳ trong thế kỷ 21, một nguồn tài nguyên không thể thiếu cho sinh viên và giảng viên quan tâm đến lịch sử, cấu trúc và những thách thức hiện tại của hệ thống chính sách khoa học Hoa Kỳ.

Tobin Smith, phó chủ tịch chính sách của Hiệp hội các trường đại học Hoa Kỳ, đồng tác giả của Beyond Beyond Sputnik, nhận xét rằng Neal là bằng chứng hoàn hảo về cách một cá nhân có thể giúp hình thành và ảnh hưởng đến các cuộc thảo luận và thảo luận về các vấn đề quốc gia tầm quan trọng." Neal sẽ được nhớ đến không chỉ vì bề rộng của kiến ​​thức và thành tựu khoa học, mà còn vì tinh thần tốt bụng và những đóng góp bền bỉ của anh ấy để cải thiện giáo dục STEM của Hoa Kỳ.

Các nghiên cứu sinh của Chương trình Chính sách Khoa học và Công nghệ của Viện Baker đã đóng góp cho blog này.